Tzaraat: What Is It?

  1. Read Leviticus 13:1-23, 13:44-54, 14:1-10, 14:34-45


  • What are all the things that can be susceptible to tzaraat?
  • Why would God inflict tzaraat on one’s home when entering Israel?!


  1. Read Exodus 4:1-9


  • Why was tzaraat given to Moshe at this time?


רש”י שמות פרק ד


ו) מצרעת כשלג – דרך צרעת להיות לבנה  (ויקרא יג ד) אם בהרת לבנה היא. אף באות זה רמז שלשון הרע סיפר באומרו (פסוק א) לא יאמינו לי, לפיכך הלקהו בצרעת, כמו שלקתה מרים על לשון הרע

Rashi Exodus 4:6


White as snow-The way of tzaraat is to be white (Lev. 13:4 “If it is a bright white spot.” Also here there is a hint that Moses said lashon hara (evil speech) with his statement (Ex. 4:1 “They will not believe me!”  Therefore, God struck him with tzaraat, as Miriam was struck for lashon hara.


אבן עזרא הפירוש הקצר שמות פרק ד


(ח) אם לא יאמינו – ידענו כי השם ידע כל העתידות, רק הדבור כנגד משה. אחר שאמר השם ושמעו לקולך (שמות ג יח), אמר משה אפחד אני שלא ישמעו כולם לקולי

Ibn Ezra 4:8

If they don’t believe-We know that God knows the entire future. This statement is against Moses. After God said “They will listen to your voice (Ex. 3:18)”, Moses said ‘I am afraid that they will not all listen to my voice.’


ספורנו שמות פרק ד


ח) והאמינו לקול האות האחרון. כי יותר רחוק אצל הטבע לרפאת את הצרעת העזה כשלג אשר היא כמו מות לאותו אבר אשר היא בו בלי ספק

Seforno Exodus 4:8


They will believe the power of the second sign-It is much harder according to nature to heal tzaraat, mighty like snow, which is like death to the entire limb that it encounters! (Hizkuni says, similarly, only God can heal it).

  • For which of these reasons (or another) do you believe that God struck Moses with tzaraat?



III. Read Numbers 12:1-16


רש”י במדבר פרק יב


י) והענן סר – ואחר כך והנה מרים מצורעת כשלג, משל למלך שאמר לפדגוג, רדה את בני, אבל לא תרדנו עד שאלך מאצלך, שרחמי עליו:

Rashi Numbers 12


And the cloud was removed-and after that “And behold! Miriam was metzoraat like snow.  It is like a parable where a king tells his son’s teacher “Afflict my son, but do not afflict until I leave you, for I have mercy upon him.”

  • Is there any merit to this statement? How do you show mercy if you are still causing someone to be afflicted?!



אור החיים במדבר פרק יב


ט) ויחר אף ה’. פירוש גירה בהם הנחרים בהם שהם כת האף, וילך כדי שיעשה האף מה שהורשה, והגם שבסנה אמר הכתוב (שמות ד’) ויחר אף ה’ במשה, שם רשם שיעור אשר יפעול בו האף והוא שיסור ממנו כח הנשמה שהיא בחינת הכהונה ותנתן לאהרן כמאמר רז”ל (זבחים קב. שמו”ר פ”ג) שהרושם הוא הסרת הכהונה, וכאן עשה האף משפט גדול שהצרעת היא כמיתה כאמור בענין, ובשניהם היה העונש כאומרו בם, וכן אמרו רז”ל (ספרי) ויפן וגו’ פנה מצרעתו, אלא שמרים לא נתרפאה כאהרן תכף ומיד:


Or HaChaim Numbers 12:9


And God was wrathful with them-An explanation: he incited their nostrils against them, for nostrils are a part of the nose. And he left, so that the nose would do what it was permitted (let in the leprosy?).  Also with the bush the verse says (Ex. 4:14): “And God was angry with Moses.”  There it lists the measure that the anger will enact, that the breath of life that is the priesthood will be taken away from him and given to Aaron as the sages teach (Zevachim 102a, Shemot Rabbah Chapter 3) that the measure is the removal of the priesthood.  And thus the anger enacted a great judgment, as tzaraat is like death, and for the two of them the punishment is like what was said by them (about Moses’ wife). And thus said the sages (Sifrei) “And Aaron turned away”-he turned away from his tzaraat.  However, Miriam was not healed immediately as Aaron was.

  • What does Or HaChaim teach us here about tzaraat?



אור החיים במדבר פרק יב


י) והנה מצורעת. לא היה צריך לומר הדבר אחר שכבר אמר והנה מרים מצורעת וגו’ ולפי דבריהם ז”ל (ספרי) שאמרו שגם אהרן נצטרע ירצה לומר הנה היא עדיין מצורעת ולא פרחה ממנה כאהרן ואמרו עוד חז”ל (שם) שדוקא כשהיה פונה היתה מצורעת וכשהיה מחזיר פניו היתה פורחת ממנה,


Or HaChaim Numbers 12:10


And Miriam had tzaraat-It does not need to say this, since it already said “And behold: Miriam had tzaraat.” According to the rabbis, who said that Aaron was also afflicted with tzaraat, it wants to say that she still had tzaraat; it did not remove itself from her as it did from Aaron. The rabbis also said that specifically when he turned away he had tzarrat but when he turned back it removed itself from him.

  • Why do you think tzaraat removed itself from Aaron but not from Miriam?


Commentator Index

Hizkuni: Hezekiah ben Manoah; 13th Century France

Ibn Ezra: Abraham ibn Ezra; 1089-1164; Spain and Italy

Or HaChaim: Chaim ibn Attar; 1696-1743; Morocco and Israel

Rashi: Rabbi Shlomo ben Yitzhak; 1040-1105; Troyes, France

Seforno: Obadiah ben Jacob Seforno; 1475-1150; Italy

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s